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Color es definido como la característica esencial de la percepción visual humana descrita a través de categorías; por ejemplo, a través de nombres como rojo, amarillo, morado, café, negro, etc. Esta percepción del color deriva de la estimulación de las células del cono en el ojo humano por la radiación electromágnetica, energía presente en el espectro de la luz.

Las categorías de color y las especificaciones físicas del color se asocian con objetos a través de la longitud de onda de la luz que se refleja en ellos (es decir que, si no existiera la luz, tampoco lo haría el color). Esta reflexión se rige por las propiedades físicas del objeto, como la absorción de luz, los espectros de emisión, etc. La tricromia humana es la base de todos los espacios de color modernos que asignan coordenadas numéricas de colores y asocian distancias correspondientes entre colores.

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Por ejemplo, el color de una estrella está relacionado con el color de la luz que emite. La luz es una onda - un movimiento cíclico que viaja a través del espacio vacío. Cuando una estrella emite una onda de luz, la onda puede viajar a través del espacio vacío a la Tierra, donde vemos la luz de la estrella.

Las ondas de luz, como las ondas en el agua, se pueden describir por la distancia entre dos picos sucesivos de la onda – este tipo de longitud entre picos es conocido como la longitud de onda. Diferentes longitudes de onda de luz aparecen a nuestros ojos como diferentes colores. Las longitudes de onda más cortas aparecen azules o violetas, y las longitudes de onda más largas aparecen en tonalidades de rojo.

El orden de los colores en la luz, dispuesto desde la longitud de onda más corta a la más larga, se llama espectro visible de la luz. Cualquier ser humano, por medio de su visión, podría reconocer el espectro como el orden de los colores en un arco iris. Las longitudes de onda de la luz se marcan en el espectro visible en Angstroms; 1 Angstrom = 10-10 metros.

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Pero las ondas de luz también pueden tener longitudes de onda más bajas o más altas que las longitudes de onda en el espectro visible, y muchos tipos conocidos de radiación son sólo ondas de luz con otras longitudes de onda. La luz ultravioleta y los rayos X tienen longitudes de onda más cortas que la luz violeta, y las ondas de infrarrojos (calor) y de radio tienen longitudes de onda más largas que la luz roja. Este tipo de ondas sólo pueden ser perceptibles por medio de diversos aparatos tecnológicos desarrollados con fines específicos.

El rango completo de longitudes de onda para la luz es conocido como el "espectro electromagnético" (la totalidad del espectro electromagnético es el universo mismo). Así mismo, el ojo del ser humano sólo cuenta con la capacidad de apreciar un reducido espacio del espectro electromagnético total, por lo que existen diversos colores y tonalidades que no podemos apreciar (así como otros elementos y características del universo).

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