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Glaciar

Definición Glaciar

Se conoce como glaciar a una gran masa gruesa de hielo que se forma en capas sucesivas de nieve compactada y recristalizadas, varias veces, en las zonas donde la acumulación de nieve está por encima del deshielo; por ejemplo, en las regiones polares. Un glaciar se encuentra dotado de movimiento y se mueve lentamente, a causa de la gravedad, provocándose, poco a poco, la erosión y la sedimentación glacial.

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Un glaciar puede llegar a presentar extensión de varios kilómetros de espesor y también pueden llegar a un largo de varios kilómetros. A medida que se acumulan las capas anuales sucesivas, la nieve profunda se comprime, recongelando los gránulos en un solo cuerpo.

El hielo proveniente de los glaciares es considerado como la mayor reserva de agua dulce de la Tierra; al derretirse, se pierde en el volumen total de agua que contiene los océanos. Los glaciares cubren una amplia área de las zonas polares, pero se limitan a las montañas más altas de los trópicos. En otra parte del sistema solar, las grandes capas de hielo polar de ciertos planetas rivalizan en tamaño con las de la Tierra, principalmente los glaciares ubicados en Marte.

Los glaciares se forman en áreas donde se acumula más nieve en invierno; la cual, en verano, se derrite. Cuando las temperaturas se mantienen por debajo del punto de congelación, la nieve caída cambia su estructura, formando gránulos de hielo más pequeños y gruesos, generalmente esféricas. Este tipo de nieve recristalizada es conocido, simplemente, como nieve. A medida que la nieve se acumula y se convierte en capas más profundas, éstas son sometidas a presiones cada vez más intensas. Cuando las capas de hielo y nieve tienen espesores que llegan hasta varias decenas de metros, el peso es tal que la caída de nieve comienza a desarrollar cristales de hielo más grandes.

En los glaciares, la fusión tiene lugar en la zona de acumulación de nieve, la nieve puede transformarse en hielo por fusión mediante el contacto de barras transversales (durante período de varios años). En la Antártida, donde la fusión es muy lenta o, prácticamente no existe (incluso en verano), la compresión que convierte la nieve a hielo puede tardar miles de años. La enorme presión sobre los cristales de hielo se debe, principalmente, a que estos tienen una deformación plástica, cuyo comportamiento hace que los glaciares se muevan lentamente, respondiendo a la fuerza de la gravedad, como si se tratara de un enorme flujo de la tierra (semejante a los movimientos de las placas tectónicas).

Sobre las glaciaciones

Las glaciaciones generalizadas son sumamente extrañas en la historia de la Tierra. No hay duda acerca de que la edad de hielo del Pleistoceno no ha sido el único caso de glaciación, ya que se pueden identificar diversos depósitos en diversas capas de la Tierra en que es posible observar diversos periodos de glaciaciones a través de la historia del planeta.

Estos depósitos se encuentran en los estratos de diferentes edades, tienen características similares a los fragmentos de roca estriados y suelen ser analizados por geólogos para determinar su antigüedad.

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