Definición de Asteroide

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Se conoce como asteroide a un objeto de características metálicas o rocosas que orbita alrededor del sol. La mayoría de los asteroides conocidos en el sistema solar se localizan en el cinturón principal, localizado entre los planetas de Marte y Júpiter. No obstante, se tienen registros de diversos asteroides que cuentan con órbitas que van más allá de Saturno; y de otros que se acercan demasiado al sol.

Algunos de estos pequeños cuerpos celestes han impactado con el planeta Tierra. Cuando un asteroide ingresa a la atmósfera, su material se enciende y entonces es denominado como meteorito.

Los asteroides también reciben el nombre de planetas menores; algunos de estos cuerpos presentan compañeros. El asteroide conocido de mayor tamaño es Ceres, que cuenta con cerca de 1,000 kilómetros de diámetro; a este le siguen Pallas y Vesta, que cuentan con 525 kilómetros; así mismo, en el sistema solar se han encontrado alrededor de 16 asteroides más que superan la cantidad de 240 kilómetros.

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Para darnos una idea de la masa y la presencia de asteroides en el sistema solar, es que si los sumáramos todos, su masa sería considerablemente menor que el de la Luna, satélite del planeta Tierra.

Mientras más grande sea un asteroide, mayor será su tendencia a mantener una forma esférica; así mismo, los más pequeños (de diámetros menores a 200 kilómetros), presentan formas irregulares y, constantemente, alargadas. Como los planetas, los asteroides completan un giro sobre su propio eje, lo que suele llevar de 4 a 25 horas.

Existen dos teorías conocidas sobre la aparición de los asteroides en el sistema solar; la primera menciona que son restos de algún planeta que fue destruido; la segunda, que sencillamente quedaron atrapadas (provenientes del espacio exterior al sistema) entre las órbitas de Marte y Júpiter (sitio en el que, mencionamos, se localizan la mayor parte de los asteroides conocidos).

Al igual que la clasificación existente de meteoritos, los asteroides presentan ciertas categorías:

Tipo C: Constituyen cerca del 75% de los asteroides que pueden observarse y estudiarse desde la Tierra; se relacionan con una especie de meteoritos denominados condritos carbonáceos (por los materiales que los constituyen). Este tipo de asteroides se encuentra conformado por materiales antiguos del Sistema Solar.

Tipo S: Estos asteroides también son conocidos como pétreos-ferrosos, representan cerca del 15% del total de los asteroides de los que se tiene noticia en la actualidad.

Tipo M: Son asteroides que en su composición incluyen un importante porcentaje de elementos ferrosos. Contienen, en su mayoría, níquel y hierro. Este tipo de asteroides se relacionan con la colisión de planetas, ya que mantienen elementos propios de los núcleos de diversos planetas.

Por último, podemos encontrar una clasificación bastante particular de asteroides; denominados como “acondritos”. Su característica principal es que cuentan con una composición bastante semejante al de la lava terrestre (sobre todo tras su enfriamiento). Un ejemplo claro de esto es el asteroide denominado “Vesta”; del cual se sabe, tiempo atrás, presentó una apariencia similar al de la lava en proceso de solidificación.

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